Familia Arecaceae

Rhopalostylis sapida

Rhopalostylis sapida H.Wendl. & Drude, conocida comunmente como 'palmera nikau', es una especie de la familia de las Arecaceae.

El nombre genérico deriva del griego (rhopalon: garrote, palo; stylis: estilo), en referencia a la forma pistilada de la flor estaminada. El epíteto específico deriva del latin (sapidus: agradable al gusto), en alusión a sus inflorescencias comestibles. Nikau es una palabra maorí que puede traducirse literalmente como 'sin cocos'.

Descripción

Es una especie que crece hasta 15 m de alto, con un robusto tronco verde que tiene cicatrices de color verde-gris de las hojas que han caído. El tronco está cubierto en su parte superior por una lisa y protuberante corona de hasta un metro de largo. Las frondas son de hasta 3 m de largo y dispuestas en forma cerrada.

La inflorescencia es multiramificada. Las flores, fuertemente empaquetadas, son unisexuales y de color lila a rosa. La fruta es elíptica u oblonga, y es roja cuando está madura. Los frutos tardan casi un año en madurar completamente.

Las palmas nikau muestran una considerable variación en la naturaleza. Plantas de la Isla del Sur e islas exteriores de la Isla del Norte tienen frondas más grandes, mientras que los especímenes de las Islas Chatham tienen un aspecto juvenil distinto, frutos más grandes, y una cobertura más amplia de finos vellos en las frondas.

Ecología

Los frutos son la comida favorita del kereru (Hemiphaga novaeseelandiae), una especie de ave columbiforme de la familia Columbidae endémica de Nueva Zelanda.

Origen y Distribución

Es la única palmera nativa de Nueva Zelanda, encontrándose distribuida en los bosques costeros y las tierras bajas de las regiones más cálidas en dicha zona geográfica.

Etnobotánica

Las palmas nikau siempre han tenido importancia en la vida maorí. Las hojas se usaban para cubrir las casas, para envolver la comida antes de cocinarla, y para tejer en sombreros, esteras, cestas y otras piezas para viajar a través de la maleza.

Con la parte exterior del tronco los maoríes construían contenedores de almacenamiento y ollas. Las bayas duras se empleaban para hacer collares.

Usos alimenticios

Los nativos empleaban las bayas inmaduras como alimento. El corazón de las hojas en desarrollo también se puede comer crudo, pero tomar los brotes mata el árbol entero. Al uso como alimento de los brotes principales alude una de sus denominaciones populares, 'planta de la ensalada del millonario'. La flor inmadura es comestible y se puede cocinar y comer como la coliflor.

Usos medicinales

En medicinal tradicional maorí era utilizada como un laxante. También se empleaba para relajar los músculos del piso pélvico facilitando el trabajo de parto.

Rhopalostylis sapida
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