Familia Musaceae

Musa x paradisiaca

Musa × paradisiaca L., popularmente conocida como 'platanera', es una especie perteneciente a la familia Musaceae.

Una hipótesis sobre el origen del nombre genérico es que resulta de la latinización de la palabra árabe 'mauz'; otros creen que se refiere a Antonio Musa (1500-1555), médico del Emperador romano Octavio Augusto.

El epíteto específico deriva del latín (paradisiacus: propio del paraiso). La palabra plátano proviene del griego (platos: plano, ancho), en referencia a la anchura de sus hojas. Por su parte la palabra 'banana' proviene del árabe (bananah: dedos), en alusión a los frutos.

Descripción

Es una megaforbia, es decir, una hierba perenne rizomatosa de gran tamaño. Presenta vainas foliares, dispuestas en espiral, que se desarrollan formando estructuras llamadas pseudotallos que pueden alcanzan hasta 7 m de altura.

Las hojas, que se cuentan entre las más grandes del reino vegetal, pudiendo alcanzar los 3 m de largo. Son lisas, oblongas, con el ápice truncado y la base redonda o ligeramente cordiforme, verdes por el haz y más claras y normalmente glaucas por el envés, con los márgenes lisos y las nervaduras pinnadas, amarillentas o verdes.

La inflorescencia, que emerge del centro de los pseudotallos en posición vertical, se semeja a un enorme capullo púrpura o violáceo. Al abrirse, revela una estructura en forma de espiga, sobre cuyo tallo axial se disponen en espiral hileras dobles de flores protegidas por brácteas gruesas y carnosas de color purpúreo.

Las primeras hileras son de flores femeninas, ricas en néctar, son de color blanco o más raramente violáceo por el interior. Las siguen unas pocas hileras de flores hermafroditas o neutras, y las masculinas en la región apical. Los ovarios se desarrollan partenocárpicamente sin necesidad de polinización.

El fruto es una falsa baya epígina, el plátano, que forma un racimo compacto. Muy rara vez las variedades diploides o tetraploides producen semillas.

En la nomenclatura vernácula a veces se traza una diferencia entre las bananas y los plátanos, aunque tal diferencia no se corresponde con ningún criterio genético.

Origen y Distribución

Las especies de Musa probablemente se originaron y fueron domesticadas en el sudeste asiático, donde la evidencia arqueológica y paleológica sugiere que el cultivo de banano se remonta a al menos 5.000 a.C.

Fue introducido en Europa en el siglo X. De las plantaciones de África Occidental los colonizadores portugueses lo llevaron a Sudamérica en el siglo XVI. Se cultivan en más de 130 países, siendo India el principal productor mundial.

Etnobotánica

La fibra extraída del procesamiento de las hojas es resistente y durable. Durante el siglo XIX las islas del Caribe, en especial Jamaica, contaban con una floreciente industria textil basada en el banano. En Filipinas se produce una tela llamada 'agna' a partir de la fibra tierna de hojas y vainas foliares.

De la pulpa del pseudotallo se elabora papel mediante un proceso de machacado, lavado y secado; el material resultante es fuerte, aunque es poco rentable su producción por el bajo rendimiento. La cáscara del fruto es rica en taninos, y se usa en el tratamiento del cuero.

Los países centroamericanos se conocían como repúblicas bananeras, no sólo por su producción sino porque en las plantaciones de la empresa estadounidense United Fruit Company regía una ley propia, caracterizada por la dureza de las condiciones de trabajo de la población.

Usos alimenticios

Los plátanos constituyen la fuente básica de hidratos de carbono muchas poblaciones tropicales. Dependiendo del cultivar y la madurez, el fruto puede variar de sabor y textura.

Su sabor se debe, entre otros compuestos químicos, al acetato de isoamilo, que es uno de los componentes principales del aceite de banano. Es rico en carbohidratos, fibra, potasio, magnesio, fósforo y varias vitaminas.

Los plátanos tienen un lugar destacado en la cocina filipina, siendo parte de platos tradicionales y postres. En África se consumen hervidos, fritos o asados, y se emplean para preparar bebidas alcohólicas por la fermentación controlada de los frutos maduros.

En la Polinesia los frutos se conservan mediante fermentación en una preparación llamada 'masi'; guardadas en pozos y envueltas en hojas de Heliconia o Strelizia, se cubren con piedras y dejan fermentar bajo tierra hasta que se necesitan. Pueden conservarse así durante años para casos de hambruna.

Las inflorescencias se utilizan como vegetal en la cocina del sur de Asia y el sudeste asiático, ya sea cruda o al vapor. El sabor se parece al de la alcachofa. El tallo interno puede consumirse hervido, o puede secarse y convertirse en harina y almidón.

Usos medicinales

En la Guayana francesa el extracto de raíz es empleado para tratar hichazones, fiebre y como tónico capilar. A partir de la pulpa del tallo es elaborada una infusión usada para calmar la disentería; así mismo la savia es aplicada a heridas por sus propiedades antisépticas.

La fruta verde se emplea como remedio frente a la diarrea y la diabetes, mientras que el fruto maduro se recomienda para tratar la epilepsia.

En Surinam se elabora una infusión a partir de las hojas de plátano y raíces de caña de azucar para acelerar el parto.

Experimentalmente ha sido comprobada la capacidad de M. paradisiaca para sanar úlceras por un mecanismo similar a las prostaglandinas [1], así como la actividad bacteriostática de los frutos frente a Bacillus cereus, B. coagulans y Clostridium sporogenes [2], sus propiedades antioxidante através de la estimulación de las enzimas superódixo dismutasa y catalasa [3] y vermífugas [4].

Por otro lado, estudios in vitro tambíen han confirmado la capacidad de los frutos verdes para reducir en nivel de glucosa en sangre como resultado de la estimulación de la producción de insulina y la síntesis de glucógeno [5].

Simbolismo

El continuo rebrote del banano simboliza en la cultura india la fertilidad y prosperidad; tanto el fruto como las hojas son regalos y ornamentos habituales durante las ceremonias de matrimonio. En Birmania, los racimos de plátanos verdes forman una parte importante de las ofrendas tradicionales a Buda.


  1. The antiulcerative effect of Thai Musa species in rats.Pannangpetch, Patchareewan and Vuttivirojana, Auranut and Kularbkaew, Churairat and Tesana, Samarn and Kongyingyoes, Bunkerd and Kukongviriyapan, Veerapol.Phytotherapy research.2001 ↩︎

  2. Antimicrobial activity of banana puree.Richter, Edward R and Vore, Lois A.Food Microbiology.1989 ↩︎

  3. Antibacterial and antioxidant activities of banana (Musa, AAA cv. Cavendish) fruits peel.Mokbel, Matook Sait and Hashinaga, Fumio.American Journal of Biochemistry and Biotechnology.2005 ↩︎

  4. Anthelmintic activity of Trianthema portulacastrum L. and Musa paradisiaca L. against gastrointestinal nematodes of sheep.Hussain, Altaf and Khan, Muhammad Nisar and Iqbal, Zafar and Sajid, Muhammad Sohail and Khan, Muhammad Kasib.Veterinary parasitology.2011 ↩︎

  5. Hypoglycemic effect of methanolic extract of Musa paradisiaca (Musaceae) green fruits in normal and diabetic mice..Ojewole, JAO and Adewunmi, CO.Methods and findings in experimental and clinical pharmacology.2003 ↩︎

Musa x paradisiaca
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