Familia Asparagaceae

Cordyline australis

Cordyline australis (Forst. f.) Hook. f., conocida comúnmente como 'cordiline', es una especie perteneciente a la familia Asparagaceae.

En nombre genérico deriva del griego (kordyle: garrote, mazo), en referencia a los tallos subterráneos. Por su parte el epíteto específico significa 'del sur'.

En idioma maorí recibe diversas denominaciones, siendo la más común 'ti kouka', la cual hace alusión al empleo de sus hojas como alimento.

Descripción

Se trata de una especie perennifolia, de tronco recto, que puede alcanzar hasta 20 m de altura. Presenta hojas agrupadas en la parte apical del tronco, siendo estrechamente lanceoladas, agudas o acuminadas y de color verde en ambas caras.

Las flores se disponen en panículas muy ramificadas, de color blanco y olor agradable. El fruto es una baya esférica blanquecina.

Ecología

Muchas plantas y animales aparecen asociados a esta especie en su región de origen. Existen nueve especies de insectos que se encuentran unicamente en esta especie, entre los que destaca Epiphryne verriculata, una polilla perfectamente adaptada para ocultarse en las hojas muertas. Su fruto es la fuente de alimento favorita de la paloma neozelandesa (Hemiphaga novaeseelandiae).

Las hojas contienen aceites que arden fácilmente; los mismos aceites también pueden ralentizar la descomposición de las hojas caídas, de modo que construyen una alfombra densa que impide que las semillas de otras plantas de la germinación.

El aceite de las semillas les permite que se mantengan viables durante largos periodos de tiempo, de forma que cunado un incendio atrasa la vegetación existente, las semillas germinan en gran numero.

Es una las pocas especies de los bosques de Nueva Zelanda que puede recuperarse tras un incendio; es capaz de regenerar su tronco a partir de las yemas del rizoma, al encontrarse protegidas bajo la superficie. Esto le proporciona una ventaja dado que puede regenerarse rápidamente, mientras que el resto de las especies competidoras han sido eliminadas por el fuego.

Origen y Distribución

Es una especie endémica de Nueva Zelanda. Las notas tomadas Philip Simpson, uno de los primeros colonizadores, describen el ámplio hábitat que esta especie ocupaba en Nueva Zelanda, y cómo su gran abundancia y su forma distintiva impresionó a los primeros viajeros.

Etnobotánica

En Nueva Zelanda cada tribu conocía a esta especie con un nombre dependiendo de los usos locales y las características. Alguno de los carácteres destacados incluyen la forma de las hojas (ti-wharanui) o si eran empleadas como alimento por los pájaros (ti-manu).

Los aborígenes empleaban el tronco y las raíces para fabricar cuerdas, y las hojas para tejer ropa y calzado.

Usos alimenticios

Fue una importante fuente de alimento durante al menos los primeros ocho siglos de la ocupación maorí de Nueva Zelanda. Los tallos y los rizomas carnosos son ricos en azucares y eran cocinados en hornos de tierra para producir 'kauru', un alimento rico en carbohidratos empleado para endulzar otros alimentos.

Las yemas y los corazones de las hojas eran comidos crudos o cocinados como vegetales. El kauru también podía ser sumergido en agua y masticado, describiendo su sabor como similar al de la melaza. Las semillas son ricas en ácido linoleico, pudiendo también emplearse como fuente de alimento. Los primeros misioneros preparaban una cerveza a partir del mismo.

Usos medicinales

Los maories empleaban diversas partes de la planta para tratar heridas y dolores. El 'koata', el ápice de la planta, era comido crudo como tónico. El zumo extraido de las hojas era recomendado para tratar cortes, golpes y llagas. Una infusión de las hojas era tomada en forma de bebida para tratar la diarrea.

Los extractos de hojas eran aplicados directamente sobre la piel o como unguentos para tratar cortes, rozaduras y otras lesiones superficiales. Los brotes jóvenes eran usados para tratar cólicos en los niños. Así mismo, el líquido resultante de hervir los brotes era empleado para tratar dolores estomacales.

Cordyline australis
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